The Manhattan Project

Primeros pasos del Proyecto Manhattan

Insignia del Proyecto Manhattan

Del Proyecto Manhattan se dice que fue el primer en ser reconocido como tal, debido al uso de técnicas de administración moderna por el general Leslie Groves. Además, es el segundo proyecto más caro de la historia, con un coste aproximado de 2.000 M$ de la época,  algo así como 25.000 M$ de la actualidad.

En el año 1939 durante la II Guerra Mundial, el ejército de los EEUU comenzó las investigaciones para construir un arma nuclear aunque con escaso interés, ya que por aquel entonces EEUU era un país neutral en la guerra. Allá por la primavera de 1939, cuando en Europa se empezaba a pensar en la guerra, el físico Leo Szilard visitó a Einstein para comunicarle que se pensaba que el ejército nazi estaba investigando en el desarrollo de una bomba atómica aprovechando la energía liberada en una fisión nuclear, por lo que Szilard le propuso al nobel alemán que escribiese una carta al presidente de EEUU, Franklin D. Roosevelt, para advertirle y convencerle de la importancia de empezar a construir seriamente un artefacto nuclear. La carta fue enviada el 2 de agosto de 1939.

Así pues, las investigaciones previas a lo que sería el Proyecto Manhattan se pusieron en marcha el 11 de octubre de 1939 destinando los recursos iniciales en investigaciones acerca de la fisión y el desarrollo de un reactor nuclear. Roosevelt creó el “Comité del Uranio” a cargo de Lyman Briggs, el cual inició sus investigaciones junto a otros expertos en física nuclear en el Naval Research Laboratory en Washington. Paralelamente a esto, en la Universidad de Columbia, el físico Enrico Fermi se dedicó al diseño y construcción de prototipos de reactores nucleares.

En junio de 1940 Vannevar Bush, organizó el “Comité de Investigación de la Defensa Nacional” con el fin de movilizar los recursos científicos de EEUU hacia el apoyo de las investigaciones orientadas a la guerra, haciéndose posteriormente cargo del programa de física nuclear “Proyecto Uranio”.

Mientras EEUU continuaba investigando experimentalmente con fisión nuclear, llegaban noticias de que los alemanes habían comenzado a realizar investigaciones activas con uranio. Esto conmocionó a toda la comunidad científica norteamericana aunque todavía tendría que producirse un gran desastre para que el presidente tomase medidas decisivas con respecto al Proyecto Manhattan debido a la oposición algunos miembros del gobierno del país por la gran cantidad de dinero que suponía el comienzo oficial del proyecto. Por ello, el 9 de octubre de 1941, Roosevelt ordenó a Vannevar Bush realizar un estudio de viabilidad sobre el proyecto, con el fin de determinar la posibilidad de construcción de una bomba de fisión nuclear y calcular una estimación de su coste, siendo este el principio del ciclo de vida del proyecto.

El 7 de diciembre de 1941 se produjo el ataque japonés a Pearl Harbor, momento en el que EEUU se involucró de forma directa en la II Guerra Mundial y el cual se puede identificar como el hito que daba comienzo al mismo.

Inicio del Proyecto Manhattan

Al día siguiente del ataque a Pearl Harbor, EEUU declaró la guerra a Japón y el 19 de enero de 1942 Roosevelt aprobó el Proyecto Manhattan y definió oficialmente un meta clara: desarrollar la primera bomba atómica de destrucción masiva. El proyecto partía sin un objetivo claro de costes ya que destinarían todos los recursos que hiciesen falta para concluir con el proyecto lo más rápido posible y ser los primeros en tener la bomba atómica. El proyecto de investigación comienza a desarrollarse más intensamente y en secreto y Roosevelt separa a los científicos de las decisiones políticas, de manera que las tareas de planificación, gestión y control fueron realizadas por el ejercito. El dinero comienza a fluir autorizando 1,2 M$ y comienza un proyecto de lanzamiento relámpago.

Los operarios trabajaban en turnos de 24 horas sin conocer el propósito de su trabajo. Los esfuerzos para obtener material para la bomba se incrementaron. El U-235 debía ser separado del mineral de uranio y plutonio por medio del bombardeo de neutrones y comienzan a investigar sobre los dos posibles combustibles, uranio y plutonio.

Como he comentado, Roosevelt traspasó el proyecto a manos del ejército. Desde el punto de vista organizativo, el proyecto comienza a ser dirigido por el general Leslie Groves el cual es nombrado Project Manager en septiembre de 1942, mientras que Robert Oppenheimer fue el responsable de los aspectos científicos.

WBS del Proyecto Manhattan

En junio de 1942, se fundó el Met Lab (Laboratorio Metalúrgico de la Universidad de Chicago) donde Enrico Fermi, que anteriormente había estado en la Universidad de Columbia, y Leo Szilard comienzan a investigar acerca de la reacción en cadena. El 2 de diciembre de 1942, construyen la “pila atómica, CP1”, un reactor nuclear primitivo del que se podía iniciar y controlar una reacción de fisión.

Dos semanas después del debut de la CP-1, Roosevelt aprueba otros 250M$ para desarrollar la producción de uranio a nivel industrial. El Proyecto Manhattan pasa de ser un proyecto de emprendimiento a un proyecto de esfuerzo masivo ingenieril.

Los grandes retos de Groves eran elegir sitios industriales para la producción del combustible atómico, seleccionar a contratistas industriales, mantener el programa sin retrasos y fomentar la relación con el director científico del proyecto, Robert Oppenheimer. Además, las “soft skills” que el general tenía que trabajar y poner en práctica eran la capacidad de asumir riesgos que al estar en un período de guerra eran constantes, la capacidad para reunir y utilizar recursos donde se necesiten, manejar la tensión entre científicos y militares, y la compartimentación. El proyecto lo planea con el fin de perseguir dos objetivos: la construcción de una bomba de uranio y la construcción de una bomba de plutonio lo más rápidamente posible, ya que no conocían la efectividad de cada una.

Planificación y ejecución del Proyecto Manhattan

Leslie Groves comienza con la planificación del proyecto. La planificación indicaba que se comenzase a construirse en Hanford, Washington una fábrica para la producción de plutonio el 16 de enero de 1943. Por otro lado, el 18 de febrero de 1943 se inició el Y-12 en Oak Ridge, una fábrica para la obtención de uranio mediante separación electromagnética planeada para ser terminada en julio de ese mismo año y en marzo en Los Álamos, Nuevo México, la sede donde además de continuar con la investigación científica, se realizó el diseño, la construcción y las pruebas de las armas nucleares. Ambas tareas se desarrollaron paralelamente con el fin de operar más rápido.

Debido a la presión por parte de los enemigos, Groves decidió en septiembre de 1943 doblar el tamaño de la Y-12 recién acabada, planificando su completa finalización para marzo de 1944 y además decidió comenzar con la construcción de la K-25, una fábrica de obtención de uranio por difusión gaseosa también en Oak Ridge fijando en marzo de 1945 su finalización.

En el año febrero de 1944, 200 gramos de uranio fueron enviados a Los Álamos y comienza a fabricarse la primera bomba atómica, Little Boy. Grooves le anuncia al presidente que la bomba estaría lista para mediados de 1945 y pudiendo ser utilizada el 1 de agosto de 1945. Debido las nuevas investigaciones sobre la separación del uranio y del plutonio de su mineral, en junio de 1944 Groves decidió que se construyese una nueva planta en Oak Ridge, la S-50, para la separación del uranio mediante difusión térmica y en diciembre de 1944 otra de separación química del plutonio en Hanford.

En febrero de 1945 Los Álamos había recibido su plutonio y se concluyó con la fabricación de la bomba de uranio Little Boy acabando en marzo de 1945 con la bomba de plutonio Fat Man.  Dos meses después murió el presidente Roosevelt, suponiendo un contratiempo inesperado para el proyecto. El nuevo presidente de EEUU pasa a ser Harry S. Truman, al cual Groves tuvo que informar del proyecto y sus pretensiones ya que lo desconocía por completo. Esto demostraba el gran trabajo que para ellos suponía que la comunicación interna fuera extraordinaria con el fin de que el entorno no sospechase nada acerca de la existencia del proyecto y sus intenciones del proyecto.

Diagrama de Gantt reducido del Proyecto Manhattan. Fuente. 2008 Lenfle

 

Cierre del Proyecto Manhattan

El 16 de julio de 1945 se realizó la primera prueba atómica con una bomba de plutonio a unos 350 km de Los Álamos, la prueba Trinity. Little Boy y Fat Man fueron las bombas que se utilizaron para los ataques nucleares sobre Hiroshima, (6 de agosto de 1945) y Nagasaki (9 de agosto 1945).

Costes del proyecto

El plato fuerte del Proyecto Manhattan fue Oak Ridge. La nueva ciudad se convirtió en tan solo dos años en la quinta ciudad más grande del estado de Tennessee y consumía en 1945 el 10% de la energía consumida por todo EEUU, destinando la gran mayoría a la operación de las plantas para la obtención de uranio. Los costes totales del proyecto se resumen en la siguiente tabla:

Paquete Coste (millones $ 1945) Coste (millones $ 2012)
Oak Ridge 1.188,3 15.300
Y-12 Planta electromagnética 477,6 6.147
K-25 Planta difusión gaseosa 512,1 6.589
S-50 Planta de difusión térmica 15,6 201
Otros costes asociados 183 2.363
Hanford 390,1 5.040
Los Álamos 74,1 956
I+D 69,6 900
Dirección del proyecto 37,2 479
Otros costes 130,3 1.725
TOTAL 1,889,6 24.400

El Proyecto Manhattan es un claro ejemplo de proyecto exitoso. Groves aprovechó la ausencia de límites del presupuesto proporcionado por el Estado norteamericano debido a la clara meta que perseguía y las consecuencias que su consecución tendría para optimizar los objetivos de tiempo y calidad. Con ello, Grove y su equipo consiguieron fabricar la primera bomba atómica en tan solo 37 meses desde el “GO” dado por Roosevelt el 19 de enero de 1942.


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