Big Data: conceptos básicos

A pesar de ser un concepto cada vez más en boga, y de la indudable influencia que tiene sobre miles de millones de consumidores, los expertos dicen que el “Big Data” todavía no es suficientemente conocido, especialmente entre las empresas y, concretamente, entre las PYMES. Así pues, parece pertinente dedicar un post a este tema en tanto que representa un conjunto de nuevas oportunidades de negocio y desarrollo sobre las que hay que hacer pedagogía.

Una definición del término

A pesar de su utilización cada vez más frecuente, el concepto “Big Data” genera no pocas confusiones, especialmente entre el público no especializado. Tratándose de una serie de metodologías que cada vez tienen mayor influencia en la sociedad, parece adecuado precisar el término y ayudar a difundir una idea más clara del mismo.

Meses atrás, José Carlos López, Director de Operaciones de IMC Group, advertía en El Economista del desconocimiento generalizado del término y se proponía subsanarlo mediante un artículo divulgativo. Literalmente, el experto definía el “Big Data” como “la gestión y análisis de enormes volúmenes de datos que no pueden ser tratados de manera convencional, ya que superan los límites y capacidades de las herramientas de software habitualmente utilizadas para la captura, gestión y procesamiento de datos”.

Esta definición es equiparable a la que IBM propone en su microsite especializado en el tema, y que se enuncia como “toda aquella información que no puede ser procesada o analizada utilizando procesos o herramientas tradicionales”.

La cuestión relevante en el concepto de “Big Data” es, precisamente, el “Big”, es decir, el del tamaño de los datos generados por múltiples actividades humanas, que, gracias al progreso en las tecnologías de la información y comunicación, ha aumentado de forma exponencial y que con la metodología adecuada, puede ser recogido y analizado para la toma de decisiones empresariales.

La ilustración siguiente muestra los distintos orígenes de los datos que, diariamente, se generan en todo el mundo en cantidades completamente astronómicas y que pueden aportar información útil para la toma de decisiones. En definitiva, un mapa del “Big Data”.

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Big Data Types”. Fuente: IBM. En: https://www.ibm.com/developerworks/ssa/local/im/que-es-big-data/

La importancia del “Big Data”

IBM opina que el “Big Data” ha abierto “las puertas hacia un nuevo enfoque de entendimiento y toma de decisiones” a partir de las enormes cantidades de datos que cada día se recolectan en base a los miles de millones de actos de consumo, comunicaciones, redes sociales, movimientos bancarios, viajes y desplazamientos, llamadas telefónicas y actividades económicas en general, realizadas por los seres humanos en todo el mundo, cada día.

Se podría decir que si todos los bits y bytes de datos del último año fueran guardados en CD’s, se generaría una gran torre desde la Tierra hasta la Luna y de regreso” – IBM.

Sólo para mostrar algunas de las fuentes originarias de estos datos, y, de paso, la relevancia del concepto para las sociedades modernas, mencionamos un estudio realizado por CISCO en 2012, que pronosticaba un crecimiento anual en el tráfico de datos mundial entre 2011 y 2016 del 78%. Igualmente, avanzaba que el parque de smartphones y teléfonos móviles mundial llegaría a los 18,9 millardos de unidades en 2016.

Si a esas cifras le añadimos los millones de mensajes publicados en redes sociales al cabo del año, el número de compras electrónicas en todo el mundo, el número de apuntes contables generados por todas las compañías del planeta, o el tamaño de la lista de pasajes de avión, tren o barco adquiridos por toda la humanidad en un año, podemos hacernos una idea de la extensión de los datos generados anualmente. Según explica IBM, esa cantidad podría superar los 2,5 quintillones de datos (un quintillón equivale a 10 elevado a la 30ª potencia) cada día.

Adicionalmente, IBM señala que a ese volumen de comunicaciones habría que sumar otros datos no directamente generados por el ser humano y que son igualmente susceptibles de aportar información relevante. Concretamente, los sensores digitales instalados en máquinas, contadores eléctricos, instalaciones industriales complejas o simples, que superan los 30 millones en todo el mundo y que podrían llegar a crecer a un ritmo sostenido del 30% anual.

El volumen, la variedad y la velocidad de generación de los datos susceptibles de ser analizados son tres características típicas del ‘Big Data’. A éstas, algunos expertos les añaden otras dos palabras iniciadas en ‘V’, como son la “veracidad” y el “valor económico” de los datos. Así pues, el “Big Data” convierte datos voluminosos en información variada, y de valor, de forma veloz y veraz. Es decir, en información útil para la generación de nuevos negocios.

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“Las 5 V’s del Big Data”. Fuente: https://thumbs.dreamstime.com/z/big-data-v-words-35236832.jpg

¿Por qué empecinarse en recoger y analizar estos datos?

En el modelo económico actual, poseer información y saber gestionarla adecuadamente puede suponer una enorme ventaja competitiva para cualquier actor. Sin embargo, cuando esta información es tan voluminosa que ni una red de ordenadores completa es capaz de procesarla, la ventaja puede desaparecer.

Es por ello que grandes empresas, académicos en universidades y reconocidas empresas de servicios arrancaron hace algunos años una carrera para el desarrollo de herramientas, sistemas y metodologías automatizadas que posibilitaran un uso eficaz de los datos escondidos en la abundante información generada todos los días. El primero en hablar del concepto, según parece, fue el teórico de la informática John Mashey en 1999. Desde entonces, los desarrollos técnicos han sido notables, hasta llegar a las modernas aplicaciones provistas por grandes compañías como IBM, Oracle o SAP, por mencionar sólo algunas.

La pregunta de por qué vale la pena desarrollar sistemas que permitan a las empresas digerir y analizar cantidades ingentes de datos tiene una respuesta sencilla: porque hace ganar cantidades ingentes de dinero. Un ejemplo claro de ello lo explica Oriol Calabuig en un artículo recientemente publicado por el Instituto de la Comunicación de la Universidad Autónoma de Barcelona.

Según explica el investigador, en 2004 la cadena de supermercados estadounidenses Wal-Mart cruzó sus datos diarios de ventas con los datos meteorológicos de todas las regiones de Norteamérica en las que tenía presencia. Los directivos de marketing buscaron patrones de conducta y correspondencias entre las variables de mercado y las climatológicas y, entre otras cosas, se dieron cuenta que un determinado tipo de galletas (llamadas Pop-Tarts) aumentaban sus ventas de forma significativa ante cualquier alerta de tormenta o huracán.

Ese dato, aunque lógico (la gente hace acopio de galletas por si debe resguardarse durante un largo tiempo en casa) no era nada evidente hasta la fecha. Desde entonces, cada vez que existe una alerta de temporal en algún punto de EEUU, los responsables del centro Wal-Mart más cercano tienen la orden expresa de colocar montañas de Pop-Tarts en lugares visibles de su establecimiento, favoreciendo enormemente las ventas. Y el ejemplo es tan solo uno de los muchos que podrían explicarse en esa misma compañía.

Así pues, el propósito del “Big Data” como metodología es el de transformar una cantidad enorme de datos anodinos en una información útil para la toma de decisiones, a poder ser en tiempo real, que favorezca la competitividad empresarial. En definitiva, convertir el éter de datos en oportunidades de negocio contante y sonante.

¿Quién se beneficia del “Big Data”?

Las empresas de todo tipo, gracias a los sistemas tratamiento de los datos, cada vez más refinados y sofisticados, han podido empezar a crear y manejar perfiles precisos de sus consumidores, que ayudan a entender hábitos y pautas de consumo, necesidades, sentimientos y expectativas de los clientes actuales y potenciales. Desde este punto de vista, cualquier empresa, con independencia de su ámbito de actividad dedicación, podría sacar partido de estas herramientas.

No obstante, es lógico pensar que las compañías con una mayor exposición al mercado (por ejemplo, empresas de gran consumo o marcas multinacionales, que diariamente son capaces de generar, recoger y analizar millones de transacciones) se pueden beneficiar de manera más directa de estas nuevas herramientas. Con ellas pueden, por ejemplo, detectar nichos de mercado por cubrir y nuevas oportunidades de negocio que pueden materializar de forma aventajada.

Esa misma lógica podría dar a entender, sin embargo, que empresas con una menor presencia en el mercado, típicamente PYMES (abundantes en países como España), tendrían menos interés o incentivos en utilizar herramientas de “Big Data”. O que éstas, por su elevado coste, podrían quedar fuera del alcance de pequeñas compañías.

Sin embargo, especialistas como Roberto García lo desmienten. Y es que gracias a la existencia de herramientas basadas en la tecnología de datos en ‘la nube’ (cloud computing) y a la disminución continuada de los costes en las TIC y en el software, es perfectamente posible para cualquier compañía pequeña encontrar una herramienta útil.

García explica un ejemplo genérico de un pequeño restaurante que, gracias al desarrollo de una aplicación “Big Data” para teléfonos móviles, puede procesar comandas y datos de pago de sus clientes, con lo que diariamente puede obtener las preferencias de cada uno de ellos. De esta manera, dice García, “el dueño del restaurante puede saber que el señor Pepe Pérez siempre pide un determinado tipo de vino. Así, el restaurante puede enviar ofertas atractivas al señor Pérez basadas en esa marca de vino que sabemos que es su preferida”. Esas ofertas personalizadas, concluye, tienen un impacto mucho mayor que cualquier otro tipo de oferta o promoción.

En la misma línea, el especialista Eugenio Mallol, escribe en El Mundo que es preciso hacer pedagogía del “Big Data” entre autónomos y PYMES, que deben ser “conscientes de que también ellos deben digitalizarse y subirse a la nube”, por razones de competitividad.

Big Data y start-ups

Finalmente, merece capítulo aparte el enorme número de proyectos empresariales (“start-ups”) que actualmente se están fundando en España y en todo el mundo alrededor de proyectos tecnológicos y de aplicaciones móviles o de Internet. Un número muy significativo de ellas –y desde luego, la inmensa mayoría de las más reconocidas en el mercado– aprovechan los bajos costes de acceso de las tecnologías para acumular y procesar datos obtenidos libremente y, con ellos, construir información y perfiles relevantes para la toma de decisiones.

Eva Van Der Berg escribía hace poco en El País el caso de una empresa española, Green Momit, que diseña y fabrica dispositivos que se adaptan al consumo energético de cada consumidor. Para ello, recaban datos de una importante base de consumidores, a los cuales ofrecen alternativas que mejoran la eficacia –y por tanto, también la factura– energética de los clientes finales, al tiempo que pueden ofrecer información muy relevante a las grandes compañías productoras y distribuidoras.

El artículo de Van Der Berg recogía también declaraciones del fundador de Green Momit, Eduardo Rodríguez, asegurando haber creado un “termostato Wi-fi inteligente, que puede ser controlado desde un dispositivo móvil y permite ahorrar hasta un 30% de la factura energética”. Dicha ventaja ha ayudado a esta compañía a ganar el certamen SmartCamp de IBM en 2014 y a desplegar sus actividades internacionalmente y con muy buena acogida.

Del mismo modo que Green Momit lo hizo, el número potencial de start-ups que pueden encontrar su oportunidad de desarrollarse a partir de datos todavía no procesados es, gracias al Big Data, infinito.

Referencias:

https://www.ibm.com/developerworks/ssa/local/im/que-es-big-data/


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