Los hongos: “plásticos” de nueva generación

Presentación1CROPSituación actual

El peso ligero y la durabilidad de los materiales plásticos los hacen adecuados para una amplia gama de usos. Botellas, bolsas, embalajes… su utilización se ha extendido de manera exponencial en los últimos años. Sin embargo, hoy en día, los plásticos se encuentran entre las sustancias más tóxicas y contaminantes que usamos a diario. Una vez creados, los plásticos pueden quedarse en el planeta durante miles de años. De hecho, el consumo intenso, está dando lugar a una acumulación muy significativa de residuos plásticos, constituyendo más del 25% de la basura en los vertederos. Así mismo, grandes cantidades de contaminación de plástico, llegan a las zonas más remotas del planeta, incluyendo las aguas del océano abierto [1] (Figura 1). Además de envenenar el medio ambiente mediante su acumulación, estos plásticos pueden estar fabricados con sustancias toxicas y contener agentes nocivos, suponiendo un riesgo directo para los seres humanos [2]. Por ejemplo, para la fabricación de la espuma de poliestireno se utilizan hidrocarburos, que se liberan en el aire, donde posteriormente pueden llegar a formar ozono, un grave contaminante atmosférico. También, el poliestireno, cuya base es el petróleo, contiene una sustancia química cancerígena y neurotóxica llamada benceno. La Agencia de Protección del Medio Ambiente de EEUU ha identificado restos de estireno en cada muestra de tejido graso humano que estudiaron, indicando que tales contaminantes pueden acceder al cuerpo humano [3].

 EssayCROP

Durante más de 50 años, la producción mundial de plásticos ha seguido aumentando. Aproximadamente 299 millones de toneladas de plásticos se produjeron en 2013, lo que representa un aumento del 4% respecto al 2012 [4]. El elevado consumo de este material, acompañado del gran peligro medioambiental y sanitario que supone su acumulación y uso, muestra la urgente necesidad de innovar y encontrar nuevas soluciones que ofrezcan otras alternativas ecológicas. Además, han surgido nuevas tecnologías como las impresoras 3D, que suelen hacer uso de polímeros plásticos. Esta tecnología está siendo ampliamente aceptada e introducida en distintos campos (ver la publicación Las impresoras 3D provocarán la III Revolución Industrial? en estas series de blogs de EOI). Sería interesante que, antes de que su uso se disparase, se pudieran ofrecer alternativas de materiales menos contaminantes, soluciones innovadores para generar polímeros naturales y biodegradables que puedan reemplazar a los plásticos.

plateLa innovación con hongos

En la actualidad numerosas empresas y equipos de investigación, están dedicando sus tareas de I+D+i a la búsqueda de nuevos materiales que puedan dar soluciones ante la devastación causada por la contaminación de los plásticos. Una de estas áreas de investigación más interesantes, peculiar y que además ya tiene una apuesta sólida con un novedoso material, hace uso de los hongos. Investigadores, como el Dr. Han Wösten de la Universidad de Utrecht (Países Bajos), tratan de aprovechar la estructura reticular de los hongos (conocida como micelio) para “crecer” materiales con propiedades similares a los plásticos sintéticos convencionales. Para su elaboración, se dispone a crecer el hongo en una superficie que actúa como molde (se buscan materiales ecológicos y biodegradables ya que quedarán integrados en la estructura final). Una vez que el hongo ha crecido completamente sobre esta estructura se le someterá a temperaturas altas en un horno. Estas condiciones exterminan al hongo, manteniendo la estructura ya inerte y con propiedades muy similares al plástico. Por lo tanto, estas redes formadas por hongos pueden considerarse como materiales que se auto-ensamblan, capaces de transformar objetos que consideramos como desechos o basura (que se utilizarán como moldes) en productos de valor. Así, el micelio funciona como “pegamento” que, dependiendo de las condiciones de crecimiento, puede permitir la creación de múltiples materiales con propiedades distintas (por ej., materiales que pueden proporcionar aislamiento, resistir impactos u oponer resistencia a la humedad). Estos nuevos materiales, creados mediante el uso de hongos y materiales naturales, son 100% biodegradables. Además, su producción, a diferencia de los plásticos, no presenta una dependencia completa del petróleo porque son materiales que se “cultivan”. Por lo tanto, esta innovación puede suponer una atractiva alternativa frente al uso de los plásticos convencionales, ofreciendo al mercado polímeros naturales.

 

vinoCROPAplicación de la innovación: Ecovative Design

Los temas medioambientales toman cada vez más importancia en las decisiones empresariales. La relación, cada vez mayor, entre industrias y activistas ecologistas, ha pasado de enfrentamientos a posiciones de cooperación, donde las empresas se plantean reducir el impacto negativo medioambiental mediante nuevas soluciones. Este hecho abre el mercado a nuevos productos. En relación a este tema, la búsqueda de nuevas alternativas frente al plástico ha creado una necesidad. El mercado necesita soluciones innovadoras no contaminantes. La propuesta del material creado mediante los hongos, previamente descrito, ya es una realidad. La empresa Ecovative Design (Green Island, NY, USA; www.ecovativedesign.com/) se dedica a elaborar materiales de embalaje para el envío de mercancías y basa su tecnología en la creación de materiales mediante los hongos. Los productos de Ecovative Design ya pueden reemplazar a la espuma de poliestireno.

Con esta realidad en el mercado parece que está más cerca el momento en el que los envases y embalajes ya no solo dejen de contaminar, sino que además ofrezcan un valor añadido y puedan ser utilizados… ¿quizás como fertilizantes en su jardín?

Referencias

  1. Cózar A, Echevarría F, González-Gordillo JI, Irigoien X, Ubeda B, et al. Plastic debris in the open ocean. Proc Natl Acad Sci USA. 2014. 111(28):10239-44.
  2. Thompson RC, Moore CJ, vom Saal FS, Swan SH. Plastics, the environment and human health: current consensus and future trends. Philos Trans R Soc Lond B Biol Sci. 2009. 364(1526):2153-66.
  3. Havard´s polystyrene fact sheets: http://isites.harvard.edu/fs/docs/icb.topic967858.files/PolystyreneFactSheets.pdf
  4. Worldwatch Institute. Global plastic production rises, recycling lags: http://www.worldwatch.org/global-plastic-production-rises-recycling-lags-0


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