“Si el cultivo de las microalgas sale adelante necesariamente habrá que crear una industria auxiliar alrededor”

Hoy traigo a debate, las Microalgas y su posible aplicación para la producción de biocombustibles. Para ello, he charlado con Enrique Espí, experto en la materia, no en vano, coordina los proyectos de biocarburantes y bioenergía en el Centro de Tecnología de REPSOL. Enrique ha participado en la mesa redonda celebrada en la Escuela de Organización Industrial, y organizada en colaboración con IMDEA EnergíaP1150131, en donde, profesionales han analizado los retos tecnológicos y de comercialización tanto en el ámbito de la selección y optimización de especies, como en los aspectos de ingeniería, reducción de costes y transformación de la biomasa producida en biocombustibles.

¿En qué momento nos encontramos en el tema de las microalgas y hacia dónde crees que vamos?

En el tema de microalgas te comento un poco la historia que ha tenido.  Los pioneros en esto fueron los americanos. En Estados Unidos se trabajó bastante en los años 70, en un programa del Departamento de Energía, el Aquatic Species Program, pero en los años 80 se cerró ese programa porque en aquellos momentos el petróleo estaba muy barato.  Por lo que sea se tomó la decisión política de cerrarlo, aunque ese programa hoy por hoy es la ‘biblia’. Veinte años más tarde se ha vuelto a retomar el tema y ahora que el petróleo vuelve a estar más caro y se están buscando más energías renovables es cuando se ha retomado el tema de las algas como posible materia prima para biocombustibles, es decir, muchas veces estas tecnologías no llevan un desarrollo continuo ni siquiera lógico. Durante unos años hubo un desarrollo muy fuerte, prácticamente se paró todo durante 20 años y ahora se ha vuelto a retomar otra vez con mucha fuerza a partir de aquellos desarrollos que se hicieron.

¿Y dónde estamos?

Aunque es difícil traducir todo a costes. Quizás el dónde estamos encuanto a costes como decíamos en la Jornada, estamos lejos y estamos cerca. En costes todavía estamos lejos. Hoy por hoy hay otras alternativas de materias primas con biocombustibles que son más atractivas que las algas por tema de coste y porque no hay incertidumbres técnicas, es decir, en los cultivos terrestres se sabe cómo cultivarlos mientras que en las algas todavía estamos aprendiendo. Entonces a nivel de coste hoy no es atractivo y  todavía estamos como un orden de magnitud por encima de los costes, es decir, entre 2 y 20 euros. Yo diría que entre los 5 y los 10 euros/kilo. Está muy lejos de lo que es hoy en día un precio competitivo. En la parte positiva, se le están dedicando muchos recursos. Ahora hay un montón de empresas, desde empresas de biotecnología, hasta las puramente energéticas que estamos dedicando muchos recursos y por tanto, se está avanzando rápido. Podemos tener resultados en unos pocos años. Lo que sí creo es que vamos a saber si en pocos años si esto es una vía interesante o no. Hoy no estoy 100% seguro de que las algas vayan a ser una materia prima para biocombustibles. Al mismo tiempo estamos avanzando rápido pero también hay otras vías, que se están desarrollando igual de rápido, como por ejemplo, en cultivos terrestres, en donde se están haciendo desarrollos,  en biocombustibles, a partir de residuos, también se están haciendo desarrollos. Por otra parte, el coche eléctrico ahí está. Al final lo de cultivar algas, no deja de ser competitivo con poner paneles fotovoltaicos y producir electricidad para que anden los coches. En el tema de las algas se está avanzando rápido pero estamos compitiendo con otras vías de dar energía para el transporte que también están avanzando. En unos años veremos al final quién se lleva el gato al agua o si al final hay un reparto del mercado que también puede ser.

Cuando me hablas de reducir costes ¿ qué mejoras hay que implementar para reducir costes?

Para reducir costes esencialmente hay que aumentar la productividad y, reducir inversiones y coste de operación. Aumentar productividad por medio de desarrollos biológicos, es decir, lo que es mejorar el alga, encontrar algas más productivas, mejorarlas bien sea por métodos de ingeniería genética u otros métodos genéticos, mejorar los sistemas de cultivo, los fotobiorreactores, para que sean más productivos y todo eso lo que nos llevará es a obtener más toneladas por hectárea y año. Pero al mismo tiempo hay que conseguir que la inversión necesaria por hectárea y año sea menor. Hoy por hoy los fotobiorreactores que se están manejando de vidrio o de tubos de metacrilato son carísimos y eso dan unos costes que se justifican si vas a producir medicinas, cosméticos o productos de alto valor. Pero para bioenergía hay que conseguir unos costes realmente muy bajos y eso sólo se consigue reduciendo mucho los costes de inversión. Hay que ir a fotobiorreactores realmente muy baratos, a plástico flexible. A que todo el procesado aguas abajo, tanto lo que es el secado como la extracción de los lípidos tienen que ir a sistemas rupturistas respecto de los que se utilizan hoy en día, que sean baratos en inversión y con un coste energético también muy bajo . Y por último, avanzar en temas de automatización para reducir los costes de personal, y en general, para reducir todo el consumo energético en todo el proceso, desde el cultivo hasta la fabricación del biocombustible.

¿Cómo crees que puede repercutir esto a nivel profesional en el sector medioambiental?, ¿se va a generar una mayor demanda de formación en esta área, lo que puede llevar a un mayor número de empleos?.

De hecho en alguna ocasión lo he comentando con Emilio Molina y con Miguel García – Universidad de Sevilla-. Si el tema de las microalgas sale adelante necesariamente hay que crear una industria auxiliar su alrededor. Porque así como en un cultivo terrestre, digamos, la tecnología está desarrollada y al final es cultivar unas hectáreas de trigo, de soja… con una tecnología que llevan sus tractores, sus fumigadores pero que es tecnología desarrollada. En el cultivo de las algas todavía no hay una industria auxiliar alrededor, y muchas veces, cuando haces experimentación te encuentras con que quieres fabricar un fotobiorreactor y dices quién te lo fabrica, quién te lo hace… todo esto hay que irlo desarrollando. De hecho, se está empezando a crear un núcleo. En España hay alguna Pyme que se decica a ello pero ya se empiezan a ver algunas pequeñas empresas que hacen sus fotobiorreactores o sus sistemas de recolección. Y eso es necesario. Esta industria no existe porque hasta ahora se han cultivado pocas algas y se ha hecho todo casi a escala artesanal. Si esto va adelante pues habrá que desarrollar toda esta industria, lo que supondrá nuevos puestos de trabajo.

En el caso de que hagamos de las microalgas una fuente de energía de futuro. ¿Esto qué conllevaría? Por un lado, un aspecto medioambiental de limpieza del medio ambiente, y por otro lado, el hecho de ser un negocio redondo.

Hoy por hoy un negocio redondo incluye que sea sostenible. Por lo menos desde el punto de vista de REPSOL. No se trata de ir a hacer el máximo beneficio posible en unos años sino que sea un negocio sostenible a medio largo plazo. Por supuesto que aspiramos a ganar dinero con esto pero de una forma respetuosa con el Medio Ambiente. De hecho, hoy las directrices comunitarias te restringen mucho lo que se puede hacer o no en biocombustibles. En algún momento, quizás ha habido barra libre, todo parece que vale pero ahora ya los biocombustibles tienen que cumplir sus criterios de sostenibilidad, tienen que hacer sus análisis de ciclos de vida, balances energéticos, gases de efecto invernadero, el efecto sobre el terreno, la biodiversidad… y por supuesto, las microalgas tendrán que cumplir esos requisitos exactamente igual que cualquier otro cultivo.


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