El software libre antes del software libre en Software libre

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Wikilibro: Software libre > Capítulo 2: Un poco de historia

Sección 1

El software libre antes del software libre
El software libre como concepto no apareció hasta principios de la década de 1980. Sin embargo, su historia puede trazarse hasta bastantes años antes.

Y en el principio fue libre...

Durante los años 1960 el panorama de la informática estaba dominado por los grandes ordenadores, instalados fundamentalmente en empresas y centros gubernamentales. IBM era el principal fabricante, con gran diferencia sobre sus competidores. En esta época, cuando se adquiría un ordenador (el hardware), el software venía como un acompañante. Mientras se pagase el contrato de mantenimiento, se tenía acceso al catálogo de software que ofrecía el fabricante. Además, no era común la idea de que los programas fueran algo separado desde un punto de vista comercial.

En esta época el software se distribuía habitualmente junto con su código fuente (en muchos casos sólo como código fuente), y en general sin restricciones prácticas. Los grupos de usuarios como SHARE (usuarios de sistemas IBM) o DECUS (usuarios de DEC) participaban, y hasta cierto punto organizaban, estos intercambios. La sección Algorithms de la revista Communications of the ACM era otro buen ejemplo de foro de intercambio. Podría decirse que durante estos primeros años de la informática el software era libre, al menos en el sentido de que los que tenían acceso a él podían disponer habitualmente del código fuente, estaban acostumbrados a compartirlo, a modificarlo y a compartir las modificaciones.

El 30 de junio de 1969 IBM anunció que, a partir de 1970, iba a vender parte de su software por separadograd02:_person_recol. Esto supuso que sus clientes ya no podían obtener, incluido en el precio del hardware, los programas que necesitaban. El software se comenzó a percibir como algo con valor intrínseco y, como consecuencia, se hizo cada vez más habitual restringir escrupulosamente el acceso a los programas y se limitaron, en la medida de lo posible (tanto técnica como legalmente) las posibilidades que tenían los usuarios para compartir, modificar o estudiar el software. En otras palabras, se pasó a la situación que sigue siendo habitual en el mundo del software a principios del siglo XXI.

A mediados de la década de 1970 era ya absolutamente habitual, en cualquier ámbito informático, encontrarse con software privativo. Esto supuso un gran cambio cultural entre los profesionales que trabajaban con software, y fue el origen del florecimiento de un gran número de empresas alrededor del nuevo negocio. Faltaba aún casi una década para que empezase a aparecer, de forma organizada y como reacción a esta situación, lo que hoy conocemos como software libre.

Años 1970 y primeros 1980

Incluso cuando la tendencia abrumadoramente mayoritaria era explorar el modelo de software privativo, había iniciativas que mostraban algunas características de lo que luego se consideraría software libre. De hecho, alguna de ellas llegó a producir software libre según lo definimos hoy día. Entre ellas cabe destacar SPICE, TeX y el caso mucho más complejo de Unix.

SPICE (Simulation Program with Integrated Circuit Emphasis) es un programa desarrollado en la Universidad de California en Berkeley para simular las características eléctricas de un circuito integrado. Fue desarrollado y puesto en el dominio público por su autor, Donald O. Pederson, en 1973. SPICE fue originalmente una herramienta docente, y como tal se extendió rápidamente a muchas universidades de todo el mundo. En ellas fue usado por muchos estudiantes de la por aquel entonces incipiente disciplina de diseño de circuitos integrados. Estando en el dominio público, SPICE podía redistribuirse, modificarse, estudiarse... Incluso se podía adaptar a unas necesidades concretas y vender esa versión como producto privativo (lo que se ha hecho durante su historia docenas de veces por una gran cantidad de empresas). Con estas características, SPICE tenía todas las papeletas para convertirse en el estándar de la industria, con sus diferentes versiones. Y efectivamente, eso fue lo que ocurrió. Probablemente fue este el primer programa con características de software libre que durante un tiempo copó un mercado, el de los simuladores de circuitos integrados, y sin duda pudo hacerlo precisamente por tener estas características (además de sus innegables cualidades técnicas).

Sugerencia: Puede consultarse más información sobre la historia de SPICE en nagel96:_life_spice. La página web de SPICE puede encontrarse en http://bwrc.eecs.berkeley.edu/Classes/IcBook/SPICE/.

Donald Knuth comenzó a desarrollar TeX durante un año sabático, en 1978. TeX es un sistema de tipografía electrónica, muy utilizado para la producción de documentos de calidad. Desde el principio, Knuth utilizó una licencia que hoy sería considerada como de software libre. Cuando el sistema se consideró razonablemente estable, en 1985, mantuvo esa licencia. En esa época, TeX era un de los sistemas más grandes y más conocidos que podía considerarse software libre.

Sugerencia: Algunos hitos de la historia de TeX pueden consultarse en línea en histor_tex, y más detalles sobre TeX, en el artículo correspondiente de la Wikipedia wikipedia.

Desarrollo temprano de Unix

Unix, uno de los primeros sistemas operativos portables, fue creado originalmente por Thompson y Ritchie (entre otros) en los Bell Labs de AT&T. Su desarrollo ha continuado desde su nacimiento, hacia 1972, dando lugar a innumerables variantes comercializadas por (literalmente) decenas de empresas.

Durante los años 1973 y 1974, Unix llegó a muchas Universidades y centros de investigación de todo el mundo, con una licencia que permitía su uso para fines académicos. Aunque había ciertas restricciones que impedían su distribución libre, entre las organizaciones que disponían de la licencia el funcionamiento fue muy similar al que se vio más tarde en muchas comunidades de software libre. Los que tenían acceso al fuente de Unix tuvieron un sistema que podían estudiar, mejorar y ampliar. Alrededor de él apareció una comunidad de desarrolladores que pronto empezó a girar en torno al CSRG de la Universidad de California en Berkeley. Esta comunidad desarrolló su propia cultura, que fue muy importante, como veremos más adelante, en la historia del software libre. Unix fue, hasta cierto punto, un ensayo temprano de lo que se vio con GNU y Linux varios años más tarde. Estaba confinado a una comunidad mucho más pequeña, y era necesaria la licencia de AT&T, pero en otros aspectos su desarrollo fue similar (en un mundo mucho menos comunicado).

Modos de desarrollo propios del software libre: En hauben-hauben:notha:97, página 139, pueden leerse unas líneas que se podrían referir a muchos proyectos libres: "Las contribuciones al valor de Unix durante su desarrollo temprano fueron muchas, gracias al hecho de que el código fuente estaba disponible. Podía ser examinado, mejorado y personalizado".
En la página 142 de la misma referencia: "Los pioneros como Henry Spencer están de acuerdo en lo importante que fue para los que pertenecían a la comunidad Unix tener el código fuente. Él resalta cómo la disposición de los fuentes hacía posible la identificación y reparación de los errores que descubrían. [...] Incluso en los últimos 1970 y primeros 1980, prácticamente cada sitio Unix tenía fuentes completas".
Aún más explícito es el siguiente texto de rochkind:iwdh:86: "Ésta era una de las grandes cosas sobe Unix en los primeros días: la gente realmente compartía con los demás. [...] No sólo aprendíamos mucho aquellos días del material compartido, sino que nunca teníamos que preocuparnos sobre cómo funcionaban realmente las cosas porque siempre podíamos ir a leer el fuente";.
Con el tiempo, Unix fue también un ejemplo temprano de los problemas que podían presentar los sistemas privativos que a primera vista tenían alguna característica del software libre. Durante el final de la década de 1970, y sobre todo durante la de 1980, AT&T cambió su política, y el acceso a nuevas versiones de Unix se convirtió en algo difícil y caro. La filosofía de los primeros años, que hizo tan popular a Unix entre los desarrolladores, cambió radicalmente, hasta el punto de que en 1991, AT&T puso una demanda a la Universidad de Berkeley por publicar el código de Unix BSD que ellos (el CSRG de Berkeley) había creado. Pero esa es otra historia, que retomaremos más adelante.

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